New Statesman: Η “θεραπεία του σοκ” και το μεταλλείο χρυσού / Shock therapy and the gold mine

Από το κλείσιμο της κρατικής ραδιοτηλεόρασης μέχρι τις διαμαρτυρίες για τις Σκουριές, η Ελληνική κυβέρνηση είναι ανίκανη να σωπάσει τη δημόσια οργή για το χειρισμό της κρίσης

ΤουΔημοσιεύθηκε στο Νew Statesman στις 18-6-2013

170937839
Δημοσιογράφοι και προσωπικό της κρατικής ραδιοτηλεόρασης ΕΡΤ κάθονται έξω από το ανώτατο διοικητικό δικαστήριο της Ελλάδας, το Συμβούλιο Επικρατείας, στις 20 Ιουνίου 2013. Φωτογραφία: Getty Images

“Λοιπόν, ήρθατε να μιλήσετε στους τρομοκράτες”, λέει η Μαρία Χριστιανού καθώς κατεβαίνω από το λεωφορείο, μετά από ένα δίωρο ταξίδι μέσα από λόφους, ανατολικά της Θεσσαλονίκης. Η Χριστιανού, μια οικολόγος , το κάνει να ακούγεται σαν μια πολύχρησιμοποιημένη φράση, αλλά αυτό δεν την κάνει λιγότερο παράλογη: Η Ιερισσός, ένα απομακρυσμένο χωριό στη χερσόνησο της Χαλκιδικής – τα “τρία δάχτυλα» που προεξέχουν από τη βόρεια ηπειρωτική Ελλάδα στο Αιγαίο – δεν είναι πολύ περισσότερο από ένα σύμπλεγμα δρόμων γύρω από ένα σταυροδρόμι, που περιβάλλεται από βουνά από τη μία πλευρά και τη θάλασσα από την άλλη. Ο ένας δρόμος έξω από το χωριό οδηγεί πίσω στη Θεσσαλονίκη, ο άλλος στον ιερό για την ορθοδοξία τόπο του Αγίου Όρους, που φημίζεται για τους πολιτική εισόδου μόνο των ανδρών. Με την πρώτη ματιά, αυτό δε μοιαζει για την έδρα μιας εξέγερσης.

Ωστόσο, τα τελευταία τρία χρόνια Ιερισσός βρίσκεται στο κέντρο μιας ολοένα και πιο πικρής διαμάχης. Οι κάτοικοί της, μέχρι τώρα πιο εξοικειωμένοι με τη γεωργία ή την αλιεία ή τη λειτουργία ξενοδοχείων, καταδικάστηκαν από το υψηλότερο επίπεδο της κυβέρνησης ως ανατρεπτικοί και έχουν μάθει πώς να αντιμετωπίζουν τις συνέπειες των δακρυγόνων, πώς να κατασκευάζουν οδοφράγματα και πώς να δίνουν τις βασικές πρώτες βοήθειες. Στο σχολείο του χωριού, λέει η Χριστιανού, «Οι εκπαιδευτικοί λένε ότι τα σκίτσα των παιδιών έχουν αλλάξει. Τώρα είναι για τους γονείς τους που συλλαμβάνονται. “

Η αιτία της διαμάχης  είναι ο χρυσός που κρύβεται στο έδαφος κάτω από τις Σκουριές, ένα αρχαίο δάσος στο βουνό λίγο έξω από την Ιερισσό. Μικρής κλίμακας εξόρυξη γινόταν στην περιοχή από την εποχή του Αριστοτέλη, ο οποίος γεννήθηκε εδώ, κοντά στο χωριό Στάγειρα. Στη σύγχρονη εποχή, διάφορες εταιρείες έχουν λειτουργήσει παραχωρήσεις, αλλά τα σχέδιά τους για επέκταση κατέρρευσαν αφού συνάντησαν τοπική αντίδραση. Τώρα όμως οι Σκουριές είναι μία από τις πολλές θέσεις στη Χαλκιδική που προορίζονται για μια τεράστια επέκταση της εξόρυξης χρυσού, με την οποία θα εξορυχθούν περίπου 380 εκατομμύρια τόνοι μεταλλεύματος, που υπερβαίνουν κατά πολύ τα 33 εκατ. τόνους που έχουν εξορυχθεί κατά τις προηγούμενες δυο χιλιετίες. Οι πολέμιοι λένε ότι το έργο – ένα υπαίθριο όρυγμα, που θα υποστηρίζεται από χημικά εργοστάσια και εργοστάσια διανομής – θα καταστρέψει το περιβάλλον, και ότι οι θέσεις εργασίας που δημιουργούνται δεν θα αντικαταστήσουν αυτές που χάνονται και που εξαρτώνται από το έδαφος, τη θάλασσα ή τον τουρισμό. Η κυβέρνηση λέει ότι το σχέδιο πρέπει να προχωρήσει: η βαθιά οικονομική κρίση στην Ελλάδα δεν επιτρέπει καμία εναλλακτική λύση. Από το 2010, που οι υπουργοί ενέκριναν την επέκταση – αγνοώντας τα συμπεράσματα, λένε οι διαμαρτυρόμενοι, μιας έκθεσης περιβαλλοντικών επιπτώσεων – οι διαμαρτυρίες κατά των μεταλλείων έχουν εξελιχθεί σε ένα κίνημα χιλιάδων ανθρώπων.

Σε μια καφετέρια στην καρδιά του χωριού, η Χριστιανού με συστήνει σε μερικούς από τους ανθρώπους με τους οποίους συνεργάστηκε για την ανάπτυξη του κινήματος. Ο Θανάσης Κρομμύδας, ένας ξυλουργός στα πενήντα του, ο οποίος κουβαλάει ένα φουσκωμένο φάκελο με επιστημονικά έγγραφα στο σακίδιο του, μου λέει πως από τα τέλη του 2010, άρχισαν να διοργανώνουν δημόσιες συναντήσεις σε γειτονικά χωριά, “μεταδίδοντας απλά το μήνυμα των επιστημόνων, όχι τις δικές μας απόψεις “.

Τον Μάρτιο του 2011 ήρθε η πρώτη αναταραχή: 3.000 άτομα κατέβηκαν στους δρόμους της Ιερισσού, ενός χωριού με πληθυσμό μόνο 4.000, για να ακουστούν οι αντιρρήσεις τους. Οι ακτιβιστές κατά της εξόρυξης οργανώθηκαν σε επιτροπές, που κάνουν τακτικές διαμαρτυρίες και την παρακολουθούν την ανάπτυξη του έργου των Σκουριών.

Τον Δεκέμβριο του ίδιου έτους, ο όμιλος Eldorado Gold με βάση τον Καναδά αγόρασε το 95% των μετοχών της Hellas Gold – μιας ιδιωτικής εταιρείας που συστήθηκε από την ελληνική κυβέρνηση για να λειτουργήσει μεταλλεία στη Χαλκιδική. Τον επόμενο Μάρτιο, η κυβέρνηση παραχώρησε 4,1 τετραγωνικά χιλιόμετρα του δημόσιου δάσους των Σκουριών στην εταιρεία, ώστε να μπορέσει να ξεκινήσει τις εργασίες. Η Eldorado, η οποία επίσης λειτουργεί μεταλλεία στη Βραζιλία, την Κίνα και την Τουρκία και έχει ένα έργο υπό ανάπτυξη στη Ρουμανία, δήλωσε ότι θα προστατεύσει το περιβάλλον, αλλά οι διαδηλώσεις συνεχίστηκαν. Στις 20 Μαρτίου 2012, υπήρξε μια οργισμένη αναμέτρηση στις Σκουριές, όταν εκατοντάδες μεταλλωρύχοι από ένα άλλο έργο ήρθαν αντιμέτωποι με 30 τοπικούς διαμαρτυρόμενους. Στις 25 Μαρτίου – εθνική αργία στην Ελλάδα – διαδηλωτές συγκεντρώθηκαν στα γύρω χωριά και προετοιμάστηκαν να κάνουν πορεία προς τις Σκουριές. Στο δρόμο μέσα στο δάσος, βρήκαν μπροστά τους μια σειρά από  ΜΑΤ που τους απώθησαν με δακρυγόνα και χειροβομβίδες κρότου-λάμψης. “Οι άνθρωποι ήταν εντελώς απροετοίμαστοι», λέει η Μαρία Καδόγλου, μια blogger από την Ιερισσό. “Υπήρχαν οικογένειες, ηλικιωμένοι. Οι γυναίκες φορούσαν ψηλά τακούνια, επειδή είχαν έρθει κατευθείαν από την εκκλησία. “

Αυτή ήταν μόνο η αρχή. Οι κινητοποιήσεις αντιμετώπισαν αυξανόμενες παρενοχλήσεις από την αστυνομία και τους φρουρούς της ιδιωτικής ασφάλειας. Ένα βίντεο που γυρίστηκε κατά τη διάρκεια μιας διαμαρτυρίας στις 21 Οκτωβρίου του περασμένου έτους δείχνει κατοίκους να πανικοβάλλονται, καθώς η  ένοπλη αστυνομία τους κυνηγάει μέσα  στο δάσος και εκτοξεύει πάνω τους δακρυγόνα. Έχουμε συνηθίσει σε τέτοιες εικόνες από την ελληνική πρωτεύουσα, αλλά η  Ιερισσός δεν είναι η Αθήνα. Είναι μέρος μιας συντηρητικής περιοχής, της οποίας οι ψηφοφόροι συχνά επέλεγαν τον κεντροδεξιό υποψήφιο στις εκλογές. Η Ειρήνη Mάρκου, η οποία είναι ιδιοκτήτρια ενός ξενώνα που εξυπηρετεί τους Έλληνες, Γερμανους και Ρώσους τουρίστες που κατεβαίνουν στη Χαλκιδική κάθε καλοκαίρι, περιγράφει την αλλαγή που έχει συμβεί στο μυαλό των ανθρώπων: “Πριν, πιστεύαμε ότι η αστυνομία ήταν εκεί για να προστατεύει τους πολίτες. Μετά συνειδητοποιήσαμε ότι είναι εκεί για να προστατεύει τα ιδιωτικά συμφέροντα Παρεμβαίνει ο Κρομμύδας: “.. Αποικισμός είναι αυτό που συμβαίνει εδώ »

Τον Φεβρουάριο, ο Έλληνας πρωθυπουργός, Αντώνης Σαμαράς, διαβεβαίωσε ότι η κυβέρνησή του “θα προστάτευε με κάθε κόστος τις ξένες επενδύσεις στη χώρα” και ότι το σχέδιο θα πετύχαινε. Ωστόσο, σύμφωνα με τους όρους της παραχώρησης, το Ελληνικό κράτος δεν θα εισπράξει δικαιώματα από την εξόρυξη των μεταλλευμάτων. Γιατί είναι η κυβέρνηση είναι τόσο αποφασισμένη να προχωρήσει το έργο των Σκουριών, απέναντι σε τόσο μεγάλη λαϊκή αντίδραση;

Διαδηλωτές κατά της εξόρυξης στο δάσος κοντά στις Σκουριές, την 1η Μαΐου 2012. Φωτογραφία: Getty Images

***

Στα μέσα Μαΐου, λίγο μετά την επίσκεψή μου στην Ιερισσό, οι ελληνικές εφημερίδες είχαν φωτογραφίες από την Κίνα του Σαμαρά με τον Κινέζο ομόλογό του, Li Keqiang. Ο Σαμαράς, ένας οικονομολόγος με σπουδές στο Χάρβαρντ, το κόμμα του οποίου, η Νέα Δημοκρατία, ηγείται ενός εύθραυστου συνασπισμού μετά τις εκλογές που έλαβαν χώρα πριν από ένα χρόνο αυτό το μήνα, ήταν ο τελευταίος μιας σειράς από Ευρωπαίους ηγέτες που έκαναν το προσκύνημα στο Πεκίνο. Στην εναρκτήρια ομιλία του, που δόθηκε στην Ακαδημία Κοινωνικών Επιστημών, αλλά που είχε στόχο  πάνω απ’ολα τους Κινέζους επιχειρηματίες, μετέφερε ένα αισιόδοξο μήνυμα: ελάτε να πάρετε μέρος σε αυτή την “Ελληνική ιστορία επιτυχίας”.

Η επίσκεψη ήταν μέρος μιας εκστρατείας δημοσίων σχέσεων της Ελληνικής κυβέρνησης για να πείσει τους επενδυτές ότι τα χειρότερα της κρίσης έχουν περάσει για τη χώρα. Οι προσπάθειες της  χαιρετίστηκαν με ενθουσιασμό από τους «αναλυτές» στον επιχειρηματικό τύπο των επιχειρήσεων και τον χρηματοπιστωτικό κλάδο – όχι από ένα νεοαποκτηθέν ενδιαφέρον για τον ελληνικό λαό, αλλά για να δείξουν ότι η οικονομική «θεραπεία-σοκ» που επιβλήθηκε σε αυτό το μέλος της ευρωζώνης άξιζε τον κόπο. Τον Μάιο, ο Γιάννης Στουρνάρας, ο υπουργός Οικονομικών, δήλωσε ότι η Ελλάδα είχε «στρίψει τη γωνία” οικονομικά και ότι θα μπορούσε να επιστρέψει στις χρηματοπιστωτικές αγορές το 2014. Τον ίδιο μήνα, ο οίκος αξιολόγησης Fitch αναβάθμισε το ελληνικό χρέος από το CCC στο Β-μείον, επισήμως ακόμη “junk”, αλλά ήταν μια ανταμοιβή για την «πρόοδο» στη μείωση του ελλείμματος. Την ίδια στιγμή, η κυβέρνηση έχει προετοιμάσει ένα τεράστιο ξεπούλημα της δημόσιας περιουσίας – ιδιωτικοποιήσεις οι οποίες, σύμφωνα με τα λόγια του υπουργού ανάπτυξης της χώρας, “θα στείλουν το μήνυμα ότι είμαστε μια χώρα φιλική προς τις επιχειρήσεις”.

Ενώ οι πολιτικοί προσπαθούν να πουλήσουν τη νέα Ελλάδα, η κοινωνική κρίση – που ακόμη και το ΔΝΤ παραδέχεται τώρα ότι μπορούσε να αποφευχθεί – συνεχίζει να βαθαίνει. Τα νοσοκομεία, για παράδειγμα, υποχρηματοδοτούνται  τόσο πολύ ώστε ξεμένουν από βασικές ιατρικές προμήθειες. Επιπλέον, η δημόσια οργή, που εκφράστηκε στις εκλογές πριν από ένα χρόνο, όταν πολλοί ψηφοφόροι εγκατέλειψαν τα παραδοσιακά κόμματα και μετακινήθηκαν προς την άκρα αριστερά και την άκρα δεξιά, δεν παρουσιάζει κανένα σημάδι ύφεσης. Μια ομάδα εξοργισμένοι κάτοικοι που δεν θέλουν το βουνό τους να μετατράπεί σε ένα υπαίθριο μεταλλείο θα μπορούσε να βλάψει σοβαρά την αντίληψη ότι η Ελλάδα είναι ένα ασφαλές μέρος για το παγκόσμιο κεφάλαιο.

Σε ένα διεθνές κοινό ο Σαμαράς μπορεί να παίζει τον αγαθό τεχνοκράτη, αλλά στην πατρίδα το πολιτικό του μητρώο υποδεικνύει κάτι διαφορετικό. Το 1993 έριξε την κυβέρνηση αφού απολύθηκε από Υπουργός Εξωτερικών για τη στάση του σε μια αντιπαράθεση σχετικά με το όνομα της Πρώην Γιουγκοσλαβικής Δημοκρατίας της Μακεδονίας (ένα συναισθηματικό ζήτημα για πολλούς Έλληνες, οι οποίοι βλέπουν την αρχαία Μακεδονία ως κεντρική στην κληρονομιά τους) και σχημάτισε ένα σκληροπυρηνικό εθνικιστικό κίνημα, την Πολιτική Άνοιξη. Το 2004 επανήλθε στη Νέα Δημοκρατία, η οποία είναι κατ’όνομα κεντροδεξιά, αλλά έχει ενσωματώσει και πιο ακραία στοιχεία. Ως αρχηγός, οδήγησε το κόμμα στις εκλογές του 2012 με μια επιθετική εθνικιστική πλατφόρμα, υποσχόμενος αυστηρά μέτρα για τον περιορισμό της παράνομης μετανάστευσης.

Αλλά αυτό που ξεκίνησε με τους μετανάστες – ένα πρόγραμμα επί τόπου έρευνας γνωστό ως Ξένιος Ζευς, που επικρίθηκε ευρέως από τους υποστηρικτές των ανθρωπίνων δικαιωμάτων – έχει εξαπλωθεί και σε άλλα στοιχεία του πληθυσμού. Τον Δεκέμβριο, καταλήψεις, όπως η πολύ παλιά Villa Amalia στην Αθήνα, εκδιώχθηκαν από ένοπλους αστυνομικούς. Τον Απρίλιο ο Υπουργός Δικαιοσύνης πρότεινε τη μετατροπή ενός πρώην στρατοπέδου σε φυλακή για τους οφειλέτες που χρωστούν πάνω από 5.000 € στο κράτος. Αυτό το μήνα, το Ελληνικό Σωματείο Υποστήριξης Διεμφυλικών ανέφερε ότι διαφυλικά άτομα στη Θεσσαλονίκη είχαν υποστεί εβδομάδες παρενοχλήσεων από την αστυνομία.

Και το απότομο κλείσιμο της εθνικής ραδιοτηλεόρασης ΕΡΤ στις 11 Ιουνίου έφερε την Ελλάδα πίσω στο προσκήνιο, για λάθος λόγους. Η κυβέρνηση ανακοίνωσε ότι η υπηρεσία, το Ελληνικό αντίστοιχο του BBC, θα κλείσει εν αναμονή αναδιάρθρωσης και ότι οι εκπομπές θα σταματήσουν εκείνο το βράδυ. Παρά το γεγονός ότι η δράση επισήμως δικαιολογείται από την ανάγκη να κοπούν θέσεις εργασίας από το δημόσιο τομέα για να ικανοποιηθούν οι  απαιτήσεις των πιστωτών της Ελλάδας, ο τρόπος με τον οποίο έγινε έφερε μνήμες της χούντας που κυβέρνησε την Ελλάδα στο διάστημα 1967-1974. Ακόμα και οι εταίροι της Νέας Δημοκρατίας στο συνασπισμό  καταδίκασαν την κίνηση. Το μόνο άλλο κόμμα που την υποστήριξε ήταν η νεοναζιστική Χρυσή Αυγή. Όπως μου  είπε ο Πάνος Κάσσαρης, δημοσιογράφος  της ΕΡΤ με έδρα τη Θεσσαλονίκη, ο ραδιοτηλεοπτικός οργανισμός “είναι ένα προπύργιο ενάντια στην αυξανόμενη δύναμη της ακροδεξιάς, [καθώς] εξασφαλίζει ότι μια ποικιλία απόψεων θα εκφράζονται”.

Όμως, η κίνηση μπορεί να έγινε μπούμερανγκ: οι δημοσιογράφοι αρνήθηκαν να σταματήσουν να δουλεύουν και κατέλαβαν τα γραφεία τους, ενώ χιλιάδες απλοί Έλληνες εμφανίστηκαν για να τους υποστηρίξουν. Ένας φίλος στην Θεσσαλονίκη μου είπε ότι το κλίμα ήταν «όπως πριν από δύο χρόνια» – αναφερόμενος στο κίνημα διαμαρτυρίας των αγανακτισμένων που σάρωσε τη χώρα το 2011. Στις 17 Ιουνίου ένα από τα ανώτατα δικαστήρια της χώρας έκρινε ότι η ΕΡΤ πρέπει να συνεχίσει να εκπέμπει, ενώ στις 21 Ιουνίου, οι συζητήσεις για την κρίση μεταξύ των ηγετών των τριών κομμάτων του συνασπισμού κατέρρευσαν, ανοίγοντας την προοπτική ακόμα περισσότερων εκλογών.

***

Τον Φεβρουάριο του 2013, η διαμάχη των Σκουριών  πήρε άλλη διάσταση, όταν το εργοτάξιο της Hellas Gold δέχθηκε εμπρηστική επίθεση. Σύμφωνα με ένα δελτίο τύπου της Eldorado, περίπου πενήντα μασκοφόροι άνδρες εισέβαλαν στο χώρο, έβαλαν φωτιά σε εξοπλισμό και γραφεία, και χρησιμοποίησαν κορμούς δέντρων για να εμποδίσουν την  αστυνομία και τους πυροσβέστες να φτάσουν στις φλόγες. Δεν είναι ακόμα σαφές ποιος το έκανε, αλλά η πίεση του κράτους αμέσως αυξήθηκε. Η αστυνομία ξεκίνησε καθημερινές περιπολίες στην Ιερισσό, σταματώντας άτομα τυχαία στο δρόμο και προσάγοντάς τους για ανάκριση. Στη συνέχεια, στις 7 Μαρτίου, ήρθε αυτό που οι κάτοικοι ονομάζουν “η εισβολή”. Όπως δείχνει καταγραφή σε βίντεο, διμοιρίες της αντιτρομοκρατικής και αρκετές εκατοντάδες ΜΑΤ κατέβηκαν στο χωριό – δήθεν για να διεξάγουν έρευνες στα σπίτια των υπόπτων – ρίχνοντας δακρυγόνα καθώς πλησίαζαν. Μάρτυρες ισχυρίζονται ότι δακρυγόνα προσγειώθηκαν ακόμα και μέσα στο προαύλιο του σχολείου, ενώ οι μαθητές έκαναν μάθημα.

«Προσπαθούσαν να μας σπάσουν», λέει η Μαρία Καδόγλου, αλλά η κίνηση φαίνεται να είχε το αντίθετο αποτέλεσμα. Στις 9 Μαρτίου, χιλιάδες άνθρωποι έκαναν πορεία αλληλεγγύης στους δρόμους της Θεσσαλονίκης, που ακολουθήθηκε  από μια δεύτερη διαδήλωση στην Αθήνα λίγες μέρες αργότερα. Παρά την εχθρότητα από τους τηλεοπτικούς σταθμούς που ανήκουν σε ολιγάρχες και κυριαρχούν στα μέσα μαζικής ενημέρωσης της χώρας, η είδηση εξαπλώθηκε μέσω των κοινωνικών δικτύων και των εγχειρημάτων δημοσιογραφίας των πολιτών, όπως το radiobubble που εδρεύει στην Αθήνα. Ο αγώνας των Σκουριών έχει γίνει ένα συμβολικό ζήτημα για ανθρώπους σε όλη την Ελλάδα.

Στο καφενείο στην Ιερισσό, κουβέντιασα για τις εξελίξεις αυτές με τους ακτιβιστές κατά των χρυσωρυχείων. Ο Θανάσης ο ξυλουργός το έθεσε με έναν εύστοχο τρόπο: «Όταν βγαίνουν οι πολιτικοί, μπαίνει η αλληλεγγύη”. Καθώς συζητούσαμε, πήρα μια αίσθηση για το πώς τα ίδια τα πράγματα που ένας συντηρητικός όπως ο Σαμαράς θα μπορούσε να ονομάσει “Ελληνικές αξίες” – η κοινότητα, η φιλία, η αυτοδυναμία – ήταν πλέον πολύτιμα όπλα. Το καφέ είναι ένα κέντρο της ζωής του χωριού, όπου έφηβοι αράζουν και φλερτάρουν ή παίζουν με τα τηλέφωνά τους, από όπου οι άνθρωποι περνάνε για να ανταλλάξουν ευχές ή κουτσομπολιά. Και τώρα, βέβαια, είναι το σημείο όπου οι “τρομοκράτες” έρχονται για να συνομωτήσουν.

Πηγή:

https://antigoldgreece.wordpress.com/2013/06/21/newstatesman-2/

—————————————————————-

  by Daniel Trilling

Shock therapy and the gold mine

From switching off the national broadcaster, to the Skouries protests, the Greek government is unable to silence public anger at its handling of the crisis.

Demonstrators against Hellenic Gold march in the forest in Megali Panagia
Demonstrators against Hellenic Gold march in the forest in Megali Panagia, northern Greece, on 18 November, 2012. Photograph: Getty Images

***

“So, you’ve come to talk to terrorists,” says Maria Christianou as I step off the bus, after a two-hour journey through rolling hills east of Thessaloníki. Christianou, an environmentalist, makes it sound like a well-worn phrase, but it’s no less incongruous for all that: Ierissos, a remote village on the Chalkidiki Peninsula – the “three fingers” that stick out from the northern Greek mainland into the Aegean – is little more than a cluster of streets around a crossroads, surrounded by mountains on one side and sea on the other. One road out of the village leads back to Thessaloníki, the other to the sacred Orthodox site of Mount Athos, famed for its men-only entry policy. At first glance, this hardly seems to be a seat of insurrection.

Yet for the past three years Ierissos has been at the centre of an increasingly bitter dispute. Its inhabitants, hitherto more accustomed to farming, or fishing, or running hotels, have been condemned as subversives at the highest level of government, and they have learned how to stem the effects of tear gas, how to build a roadblock and how to carry out basic first aid. At the village school, Christianou says, “Teachers say the kids have changed their drawings. Now they’re about their parents being arrested.”

The reason for the dispute is the gold that lies in the ground beneath Skouries, an ancient mountain forest just outside Ierissos. Small-scale mining has taken place in the region since the days of Aristotle, who was born here near the village of Stagira. In modern times, various companies have operated concessions, but plans to expand them collapsed after running into local opposition. Now, however, Skouries is one of several sites in Chalkidiki earmarked for a vast expansion of gold mining which will extract roughly 380 million tonnes of ore, far in excess of the 33 million tonnes that have been mined in the past two millennia. Opponents say the project – an open-cast pit, supported by chemical and distribution plants – will destroy the surrounding environment, and that the jobs created won’t replace the livelihoods lost that depend on soil, sea or tourism. The government says the scheme must go ahead: Greece’s profound economic crisis allows it no alternative. Since 2010, when ministers approved the expansion – ignoring the conclusions, campaigners say, of an environmental impact assessment report – protests against the mines have grown into a movement of thousands.

At a café in the heart of the village, Christianou introduces me to some of the people with whom she has worked to build the campaign. Thomasis Kromidas, a carpenter in his fifties who carries a bulging folder of scientific documents in his backpack, tells me how, from late 2010, they began to hold public meetings in neighbouring villages, “just transmitting the scientists’ message, not our own views”.

In March 2011 came the first unrest: 3,000 people descended on the streets of Ierissos, a village with a population of only 4,000, to make their objections heard. The anti-mining campaigners formed themselves into organising committees, holding regular protests and monitoring the development of the Skouries site.

In December that year, the Canada-based conglomerate Eldorado Gold bought a 95 per cent stake in Hellas Gold – a private company set up by the Greek government to run mines in Chalkidiki. The following March, the government conceded 4.1 square kilometres of the publicly owned Skouries forest to the company so that it could begin work. Eldorado, which also operates mines in Brazil, China and Turkey and has a site under dev­elopment in Romania, has said that it will protect the environment, but the protests have continued. On 20 March 2012, there was an angry stand-off at Skouries when hundreds of mineworkers from another site confronted 30 local campaigners. On 25 March – a national holiday in Greece – protesters rallied in the surrounding villages and prepared to march to Skouries. On the road into the forest, they encountered a line of riot police who drove them back with tear gas and stun grenades. “People were totally unprepared,” says Maria Kadoglou, a blogger from Ierissos. “There were families, old people. Women were wearing high heels because they’d come straight from church.”

This was just the beginning. Mobilisations suffered increasing harassment by police and private security guards. A video shot during a protest on 21 October last year shows villagers panicking as armed police chase them through the forest and shoot tear gas at them. We have become used to such images from the Greek capital, but Ierissos is not Athens. It is part of a conservative region whose voters often used to opt for the centre-right candidate at election time. Irini Mourkou, who owns a guest house that caters to the Greek, German and Russian tourists who descend on Chalkidiki every summer, describes the change that has taken place in people’s minds: “Before, we believed the police were there to protect citizens. After, we realised they were there to protect private interests.” Kromidas interjects: “Colonisation is what’s happening here.”

In February, the Greek prime minister, Antonis Samaras, gave his assurance that his government would “at all costs protect foreign investment in the country” and that the scheme would succeed. Yet under the terms of the concession, the Greek state will receive no royalties from minerals extracted. Why, in the face of so much popular opposition, would the government be so determined to see the Skouries project through?

Anti-mining protesters in the forest near Skouries, on 1 May 2012. Photograph: Getty Images

***

In mid-May, shortly after I visited Ierissos, Greek newspapers carried photographs from China of Samaras with his Chinese counterpart, Li Keqiang. Samaras, a Harvard-educated economist whose party, New Democracy, has led a fragile coalition since elections that took place a year ago this month, was the latest in a string of European leaders to make the pilgrimage to Beijing. His keynote speech, delivered to the Academy of Social Sciences but aimed at Chinese businessmen above all, carried an optimistic message: come and take part in “the Greek success story”.

The visit was part of a PR drive by the Greek government to convince investors that the country has seen off the worst of the crisis. Its efforts have been welcomed enthusiastically by “analysts” in the business press and the financial industry – not out of a new-found concern for the Greek people, but to show that the economic “shock therapy” imposed on this eurozone member was worth it all along. In May, Yannis Stournaras, the minister of finance, declared that Greece had “turned a corner” economically and that it could return to the financial markets in 2014. That same month, the Fitch ratings agency upgraded Greek debt from CCC to B-minus, still officially “junk” status, but a reward for “progress” in cutting the deficit. At the same time, the government has been preparing a huge sell-off of public assets – privatisations that would, in the words of the country’s development minister, “send the message that we are a business-friendly country”.

As politicians try to sell the new Greece, the social crisis – which even the IMF now admits was avoidable – continues to deepen. Hospitals, for instance, are so underfunded that they run short of basic medical supplies. What’s more, public anger, voiced at the elections a year ago when many voters deserted the mainstream parties, and swung to the far left and far right, shows no sign of abating. A group of enraged villagers who don’t want their mountain turned into an open-cast mine could severely damage the perception that Greece is a safe place for global capital.

To an international audience Samaras may play the benign technocrat, but at home his political record suggests something different. In 1993 he brought down the government after he was sacked as foreign minister over his stance in a naming dispute with the former Yugoslav Republic of Macedonia (an emotional issue for many Greeks, who see ancient Macedon as central to their heritage) and formed a hardline nationalist movement, Political Spring. In 2004 he rejoined New Democracy, which is nominally centre-right but has also accommodated more extreme elements; as leader, he took the party into the 2012 election on an aggressively nationalist platform, promising severe measures to curb illegal immigration.

But what began with immigrants – a stop-and-search programme known as Xenios Zeus, widely criticised by human rights campaigners – has spread to other elements of the population. In December, squats such as the long-standing Villa Amalia in Athens were evicted by armed police. In April the minister of justice proposed turning a former military camp  into a prison for debtors who owe more than €5,000 to the state. This month, the Greek Transgender Support Association reported that transgender people in Thessaloníki had been subjected to weeks of police harassment.

And the abrupt closure of the national broadcaster ERT on 11 June brought Greece back into the spotlight for the wrong reasons. The government announced that the service, the Greek equivalent of the BBC, would shut down pending a restructuring and broadcasts would halt that evening. Although the action was officially justified by a need to cut civil-service jobs to meet the demands of Greece’s creditors, the way it was carried out evoked memories of the junta that ruled Greece from 1967 to 1974. Even New Democracy’s coalition partners condemned the move. The only other party to support it was the neo-Nazi Golden Dawn. As Panos Kassaris, an ERT journalist based in Thessaloníki, told me, the broadcaster “is a bulwark against the growing power of the far right, [as it] ensures a variety of opinions will be expressed”.

But the move may have backfired: journalists refused to cease working, and occupied their offices, while thousands of ordinary Greeks turned out to support them. One friend in Thessaloníki told me that the mood was «like it was two years ago» – referring to the indignados protest movement that swept the country in 2011. On 17 June one of the country’s highest courts ruled that ERT must continue broadcasting, while on 21 June, crisis talks between leaders of the three coalition parties broke down, raising the prospect of yet more elections.

***

In February 2013, the Skouries dispute took on another dimension when the Hellas Gold site was subjected to an arson attack. According to a press release from Eldorado, around fifty masked men stormed the site, setting fire to equipment and offices, and using tree trunks to block police and firefighters from reaching the blaze. It is still not clear who did it, but the state pressure immediately intensified. The police launched daily patrols in Ierissos, stopping people at random in the street and taking them in for questioning. Next, on 7 March, came what villagers refer to as “the invasion”. As video footage shows, anti-terrorism squads and several hundred riot police descended on the village – ostensibly to search suspects’ houses – firing tear gas as they approached. Witnesses claim that gas canisters even landed in the school playground while pupils were at lessons.

“They were trying to break us,” says Maria Kadoglou, but the move appears to have had the opposite effect. On 9 March, thousands of people marched through the streets of Thessaloníki in solidarity, followed by a second demonstration in Athens a few days later. Despite hostility from the oligarch-owned television stations that dominate the country’s media, the word has spread through social media and citizen journalism projects such as the Athens-based Radiobubble. The Skouries campaign has become a symbolic issue for people all over Greece.

At the café in Ierissos, I chatted about these developments with the anti-gold-mine campaigners. Thomasis the carpenter had a neat way of putting it: “When the politicians go out, solidarity comes in.” As we talked, I got a sense of how the very things that a conservative like Samaras might brandish as Greek values – community, friendship, self-reliance – were now valuable weapons. The café is a centre of village life where teenagers lounge and flirt, or play with their phones, where people drop in to exchange greetings or gossip. And now, of course, it is where “terrorists” come to plot.

Source:

http://www.newstatesman.com/austerity-and-its-discontents/2013/06/shock-therapy-and-gold-mine?quicktabs_most_read=1

Advertisements

Σχολιάστε

Εισάγετε τα παρακάτω στοιχεία ή επιλέξτε ένα εικονίδιο για να συνδεθείτε:

Λογότυπο WordPress.com

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό WordPress.com. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Φωτογραφία Google

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό Google. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Φωτογραφία Twitter

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό Twitter. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Φωτογραφία Facebook

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό Facebook. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Σύνδεση με %s

Αρέσει σε %d bloggers: